Worker Rights

Knowing Your Rights and Leveraging Your Power as a Worker Part II

By: Alexis Steele, Immigrant Worker Attorney for Justice For Our Neighbors-Nebraska

This know-your-rights series references Iowa and Nebraska law to educate the immigrant worker population and its allies on various topics such as immigrant workers rights, ways to secure worker rights, sexual harassment and assault at the workplace, and how to make administrative complaints about violations.

Immigrant workers present a unique subset of workers in the United States. On one hand, immigrant workers make notable contributions to the American economy. More than three quarters of our agriculture workers and almost one third of construction workers are foreign-born, with the most recent Bureau of Labor Statistics (2016) describing immigrant workers as 16.1% of the American labor force.On the other hand, immigrant workers tend to be more vulnerable to labor abuse because of language barriers, cultural aversion to turning to authorities for help, and unfamiliarity with their rights as workers.

This know-your-rights series references Iowa and Nebraska law to educate the immigrant worker population and its allies on various topics such as immigrant workers rights, ways to secure worker rights, sexual harassment and assault at the workplace, and how to make administrative complaints about violations. None of the information contained herein should be understood as individual legal advice but rather as general education. Look to the end of each post for a description of the upcoming topic.

Part II

As an individual worker, you have the power to take steps now to help secure your rights in the future.  While in theory your rights are absolute, on a case-by-case basis they may be difficult to claim.  This difference arises from the fact that many disagreements about the violation of workers’ rights come down to one person’s word against another.  Sometimes one coworker says one thing and another coworker says something else; sometimes a worker says one thing and his/her supervisor says another.  While it might seem unfair that reporting a violation of your rights does not automatically result in regaining your rights, keep in mind that you would not want someone to be able to hold you accountable for a crime without first proving with evidence that you are guilty.)  That said, there are simple and powerful steps you can take now to protect your rights in the future.  These steps include:

  1. When you are hired, request a written employment By having a contract, you can save yourself a lot of stress, because a contract is an important record of your employment with an employer.  A contract, which does not need to be complicated or lengthy, can also provide important evidence about the terms of your agreement.  Important terms to include in your contract are:
    1. Your name;
    2. Your employer’s name, which could be a company name;
    3. Your start date;
    4. Your salary;
    5. Your job description;
    6. Your signature;
    7. AND MOST IMPORTANTLY, A SIGNATURE ON BEHALF OF THE EMPLOYER (e.g. if you are working for McDonalds, then McDonalds is your employer; so a general manager or supervisor might sign the contract on behalf of the McDonalds).

Other terms that would be important to include are:

  1. Any agreed-upon end date or guarantee of a term of the employment being available to you;
  2. The location of your work;
  3. Whether you will be given a manual relating to your work;
  4. Details about how and when you will be paid;
  5. Details about how to alert the employer of any problematic working conditions; etc.
  1. Keep a copy of the contract. The contract is important as a record of your work and terms, but to make use of this record, you will need to be able to refer to it later.  If you do not make a copy of the contract, you cannot be certain that you will be able to produce it later.  A copy of the contract does not necessarily need to be a perfect copy printed by a copy machine.  A picture of the contract is sufficient for a record.  If you take a picture copy of the contract, just be sure to take a clear picture of the entire page and all pages of the contract.  You will not be able to make very good use of an agreement or part of an agreement that you cannot show.
  2. Request a personal copy of the employee manual. Every business should have an employee manual for many reasons, and it is  also important for employees to keep their own   First and foremost, having an employee manual is important for learning important information about workplace resources and procedures.  If you have a problem with discrimination or harassment, following the procedure in your employee manual to address the situation lays important groundwork for filing a labor claim administratively or civilly, should the problem get worse.  You should make sure to obtain a copy of your employee manual (or at least make sure you know how to and can access it) as soon as you start work, because demanding the employee manual directly after an unpleasant incident could put you in an unnecessarily negative light.
  3. Establish a doctor-patient relationship as soon as possible. It is important to have a doctor that you can go to with a workplace injury in the future, so before you even have a bad experience it is important to establish a personal doctor.  If you do not have a personal doctor, it is possible that you might have to go to the employer’s doctor of choice in the event of a workplace injury, and this can seriously weaken your chance at recovery in a worker’s compensation claim.  You can establish a personal doctor in a couple ways.
    1. First, you could have a check-up with a doctor and tell the doctor that you would like that doctor to be your personal doctor.
    2. Second, you can claim a family doctor, such as the doctor your child goes to when sick or for checkups, as your personal doctor. It does not matter that this doctor is likely a pediatrician; that doctor can refer you later to another more appropriate doctor in the event of a future workplace injury.
  4. Immediately draw attention to any mistreatment you experience. As soon as you experience mistreatment, alert others, especially when those people are required to provide you with a workplace free of discrimination and harassment.  Even if you do not feel comfortable speaking formally with management—maybe because it is the management that is mistreating you —-it is important to alert coworkers or outside people to build up a group of people who can verify any future complaint you might make about your mistreatment.
  5. Immediately document any mistreatment you experience. Whatever mistreatment you experience, it is crucial to preserve evidence of it to be able to demonstrate that mistreatment later.  There are many ways to document mistreatment.  While reading the following examples, keep in mind that your safety is of utmost concern and you should follow this advice only to the extent that you feel safe doing so:
    1. If someone texts you an insult, take a screenshot of the text, or at least do not delete it.
    2. If someone makes a discriminatory comment, you should text, email, or write a letter complaining about the comment with details about the comment. Ideally you would send this complaint the discriminatory comment to a supervisor or manager, if not to the person who made the comment.  If you write a letter, make sure that you have a copy of the letter and make a note of when you sent the letter and to what name and
    3. If someone vandalizes your workspace or personal property, take a picture (or if it is substantial enough, make a police report).
    4. If someone hits you or hurts you, take a picture of the bruises, cuts, or marks left behind. (In the case of physical harm, it is especially important and beneficial to go to the police, who can take pictures of your injuries with high-quality cameras and official documentation of the date and nature of the injury.)
  6. Immediately draw attention to unsafe conditions at your workplace. As soon as you notice a hazardous condition, alert others, especially people who have the power to fix the hazard. It is important to keep a record of how you draw attention to unsafe conditions.  It is best to write a text, email, or letter about the injury to a supervisor and then maintain a copy of that correspondence.  Simply communicating unsafe conditions verbally is also important, as that can put a caring employer on alert to fix a condition or at least spread awareness among coworkers who can verify the danger of the situation.
  7. Immediately call the police about criminal conduct. While it can be intimidating to approach the police about a problem, it is sometimes the most sensible course of action, and often in these cases, it is a time-sensitive and powerful course of action. For instance, in the event of a sexual assault or physical altercation, it is extremely important to call the police immediately.  As much courage as it might take to call the police, it is the best way to secure justice as a victim.

You have rights, and you deserve respect.  If you would like to learn more about your rights as a worker, to receive help in taking the steps recommended here, or to receive help to report a violation of your rights, please reach out to Justice For Our Neighbors – Nebraska (through the NILAH hotline at 1-855-307-6730) or Heartland Workers Center (by phone at 402-933-6095 or in person at 4923 S 24th St #301, Omaha, NE 68107).

If you feel that any of your rights have been violated, JFON-NE encourages you to demand your rights and to contact an attorney and/or advocate to help explore your options.

Coming soon, Part III, a discussion of administrative options for pursuing a claim…

Conozca sus derechos y aproveche su poder como trabajador:

Creado por: Alexis Steele, abogada del trabajador inmigrante de Justicia Para Nuestros Vecinos Nebraska

Los trabajadores inmigrantes presentan un subconjunto único de trabajadores en los Estados Unidos. Por un lado, los trabajadores inmigrantes hacen contribuciones notables a la economía estadounidense. Más de tres cuartas partes de nuestros trabajadores agrícolas y casi un tercio de los trabajadores de la construcción son de origen extranjero, con la más reciente Oficina de Estadísticas Laborales (2016) que describe a los trabajadores inmigrantes como el 16,1% de la mano de obra estadounidense. Por otro lado, los trabajadores inmigrantes tienden a ser más vulnerables al abuso laboral debido a las barreras idiomáticas, a la aversión cultural a recurrir a las autoridades para pedir ayuda ya la falta de familiaridad con sus derechos como trabajadores. Esta serie de conocer sus derechos hace referencia a la ley de Iowa y Nebraska para educar a la población trabajadora inmigrante ya sus aliados en diversos temas, como los derechos de los trabajadores inmigrantes, las maneras de asegurar los derechos de los trabajadores, el acoso sexual y las agresiones en el lugar de trabajo. Quejas sobre violaciones. Ninguna de las informaciones aquí contenidas debe interpretarse como un asesoramiento jurídico individual, sino más bien como una educación general. Mira al final de cada post para una descripción del próximo tema.

Parte II

Como trabajador individual, ahora usted tiene el poder de tomar los pasos para ayudar a asegurar tus derechos de futuro.  Mientras en teoría sus derechos son absolutos, en una base caso-por-caso puede ser difícil acertar. Esta diferencia surge del hecho que muchas disputas sobre la violación de los derechos de los trabajadores se reducen a la palabra de una persona contra de la otra. Es decir, hay veces donde un compañero de trabajo puede decir una cosa y otro compañero dice otra cosa; u un trabajador dice una cosa y su supervisor dice otra. Puede parecer injusto e imposible reportar una violación de sus derechos en situaciones así, pero si usted lo hace automáticamente da lugar a una reparación de sus derechos, tenga en cuenta que usted no querrá que alguien le hiciera responsable de un crimen sin antes probar primero con evidencia de que usted culpable. Dicho esto, hay pasos simples y poderosos que puede usted tomar ahora para protegir sus derechos en el futuro. Estos pasos incluyen:

  1. Cuando le contraten, solicite un contrato de empleo por escrito. Al tener un contrato, usted puede ahorrarse mucho estrés, porque un contrato es un registro importante de su empleo con un empleador. Un contrato, que no necesita ser complicado o largo, también puede proporcionar evidencia importante sobre los términos de su acuerdo. Los términos importantes que debe incluir en su contrato son:
    1. Su nombre;
    2. El nombre de su empleador, cual puede incluir el nombre de la compañía;
    3. Día que comenzó a trabajar;
    4. Su samario;
    5. Una descripción de su trabajo;
    6. Su firma;
    7. Y LO MÁS IMPORTANTE, LA FIRMA DE PARTE DE SU EMPLEADOR (por ejemplo, si usted está trabajando para para McDonald’s, entonces McDonald’s es su empleador por lo que un gerente general o supervisor puede firmar el contrato en nombre de McDonald’s).

Otros términos que serían importantes de incluir son:

  1. Cualquier fecha de finalización acordada o garantía de una duración del empleo disponible para usted;
  2. La ubicación de su trabajo;
  3. Si usted recibirá un manual relacionado con su trabajo;
  4. Detalles sobre cómo y cuándo se le pagara;
  5. Detalles sobre como alertar al empleador de cualquier problema de las condiciones de trabajo; etc.
  1. Mantenga una copia del contrato. El contrato es importante como registro de su trabajo y sus términos, pero para hacer uso de este registro, tendrá que ser capaz de referirse a él más tarde. Si no hace una copia del contrato, no puede estar seguro de que podrá producirlo más tarde. Una copia del contrato no necesariamente tiene que ser una copia perfecta impresa por computadora. Una imagen del contrato es suficiente para un registro. Si usted toma una imagen del contrato, sólo asegúrese de tomar una imagen clara de todas las páginas completas del contrato. Usted no será capaz de hacer muy buen uso de un acuerdo o parte de un acuerdo que no puede mostrar.
  2. Solicite una copia personal del manual del empleado. Cada empresa debe tener un manual de los empleados por muchas razones, y también es importante para los empleados mantener su propia copia. En primer lugar, tener un manual del empleado es importante para aprender información importante sobre los recursos y procedimientos del lugar de trabajo. Si usted tiene un problema con la discriminación o el acoso, seguir el procedimiento en su manual del empleado para dirigir la situación pone bases importantes para presentar una demanda laboral administrativa o civil. Si el problema escalara, usted debe asegurarse de obtener una copia de su manual del empleado (o al menos asegúrese de saber cómo puede acceder a él) tan pronto como empiece a trabajar, porque exigir el manual del empleado directamente después de un incidente desagradable podría ponerte en una luz negativa innecesaria.
  3. Establezca una relación médico-paciente tan pronto como sea posible. Es importante tener un médico al que usted pueda asistir con una lesión en el lugar de trabajo en el futuro, por lo que incluso antes de tener una mala experiencia es importante establecer un médico personal. Si no tiene un médico personal, es posible que tenga que ir al médico del empleador de su elección en caso de una lesión en el lugar de trabajo, y esto puede debilitar seriamente su oportunidad de recuperación en una reclamación de compensación del trabajador. Usted puede establecer un médico personal de diferentes maneras. Primero, usted podría hacerse un chequeo con un doctor y decir al doctor que usted quisiera que ese doctor fuera su doctor general.  En segundo, usted puede reclamar un médico de familia, como a el médico al cual usted lleva a su hijo cuando está enfermo o para chequeos, para que él sea su doctor personal. No importa que este médico sea un pediatra; Ese doctor puede referir más adelante a otro médico más apropiado en caso de una lesión futura en el lugar del trabajo.
  4. Llame la atención inmediatamente a cualquier maltrato que experimente. Este paso es importante para alertar a las personas de que existe un conflicto, especialmente cuando esas personas están obligadas a proporcionarle un lugar de trabajo libre de discriminación y acoso.  Si usted no se siente cómodo hablando formalmente con la gerencia, tal vez porque es la dirección la que lo está maltratando, es importante alertar a sus compañeros de trabajo o personas externas para formar un grupo de personas que puedan corroborar cualquier queja futura que usted pueda hacer acerca de su mal trato.
  5. Inmediatamente documentar cualquier maltrato que experimente. Cualquiera que sea el maltrato que experimente, es crucial preservar la evidencia de que sea capaz de demostrar ese maltrato más tarde. Hay muchas maneras de documentar el maltrato. Mientras lee los siguientes ejemplos, tenga en cuenta que su seguridad es de suma preocupación y debe seguir este consejo sólo en la medida en que se sienta seguro hacerlo:
    1. Si alguien lo insulta, tome una captura de pantalla del texto o al menos no lo elimine.
    2. Segundo, si alguien hace un comentario discriminatorio por texto, correo electrónico, o por carta quejándose del comentario con detalles sobre el comentario. Lo ideal sería enviar esta queja reconociendo y conmemorando el comentario discriminatorio a un supervisor o gerente si no la persona que hizo el comentario. Si escribe una carta, asegúrese de tener una copia de la carta y anote cuándo envió la carta y en qué dirección.
    3. Si alguien vandaliza su espacio de trabajo o propiedad personal, tome una foto (o si es lo suficientemente grave, haga un reporte policial).
    4. Si alguien lo golpea o le hace daño, tome una foto de los moretones, cortaduras o marcas dejadas (En caso de daño físico, es sumamente importante ir a la policía, porque ellos pueden tomar fotos de sus lesiones con cámaras de alta calidad y documentación oficial de la fecha y la naturaleza de la lesión).
  6. Inmediatamente llame la atención sobre las condiciones inseguras en su lugar de trabajo. Tan pronto como se note una condición peligrosa, alertar a los demás especialmente a las personas que tienen el poder para eliminar el peligro. Al igual que con otros pasos, es importante mantener un registro de cómo llamar la atención sobre condiciones inseguras. Es mejor escribir un texto, correo electrónico o carta sobre la lesión a un supervisor y luego mantener una copia de esa correspondencia. Sin embargo, la simple comunicación de condiciones inseguras verbalmente también es importante, ya que puede poner en alerta a un empleador que cuida para corregir una condición o por lo menos difundir la conciencia entre los compañeros de trabajo que pueden confirmar el peligro de la situación.
  7. Llame inmediatamente a la policía sobre conductas delictivas. Si bien puede ser intimidante acercarse a la policía sobre un problema, a veces es el curso de acción más sensato, y a menudo en estos casos es el paso más urgente y poderoso. Por ejemplo, en el caso de una agresión sexual o altercado físico, es extremadamente importante llamar a la policía inmediatamente. Tanto valor tomaría para llamar a la policía, pero es la mejor manera de asegurar la justicia como una víctima.

Usted tiene derechos y merece ser respetado. Si usted desea obtener más información sobre sus derechos como trabajador, recibir ayuda para tomar las medidas recomendadas o recibir ayuda para denunciar una violación de sus derechos, comuníquese con Justice For Our Neighbors (a través de la línea telefónica de NILAH al 1-855-307-6730) o Heartland Workers Center (por teléfono al 402-933-6095 o en persona en 4923 S 24th St # 301, Omaha, NE 68107).

Si cree que alguno de sus derechos ha sido violado, JFON-NE le anima a exigir sus derechos y a ponerse en contacto con un abogado para ayudarle a explorar sus opciones.

Próximamente, Parte III, una discusión de las opciones administrativas para llevar a cabo una reclamación …