Worker Rights

Knowing Your Rights and Leveraging Your Power as a Worker Part I

By: Alexis Steele, Immigrant Worker Attorney for Justice For Our Neighbors-Nebraska

Immigrant workers present a unique subset of workers in the United States. On one hand, immigrant workers make notable contributions to the American economy. More than three quarters of our agriculture workers and almost one third of construction workers are foreign-born, with the most recent Bureau of Labor Statistics (2016) describing immigrant workers as 16.1% of the American labor force. On the other hand, immigrant workers tend to be more vulnerable to labor abuse because of language barriers, cultural aversion to turning to authorities for help, and unfamiliarity with their rights as workers.

This know-your-rights series references Iowa and Nebraska law to educate the immigrant worker population and its allies on various topics, such as immigrant workers rights, ways to secure worker rights, sexual harassment and assault at the workplace, and how to make administrative complaints about violations. None of the information contained herein should be construed as individual legal advice but rather general education. Look to the end of each post for a description of the upcoming topic.

Part I

As an individual working in the United States, regardless of your immigration status, you have rights as a worker. Working without a work permit or lacking documented immigration status does not deprive you of your worker rights. These rights come from a combination of federal and state laws that set up a base-level standard for the working conditions that workers have the right to expect and demand. These rights include:

  1. The right to receive pay for labor. In Nebraska, you have the right to receive at minimum a wage of $9.00 per hour of work, and in Iowa, you have the right to receive at minimum a wage of $7.25 per hour. It is important to note that if you are tipped for your work (e.g. as a waiter or delivery driver) your salary might be lower than the minimum wage. However, if the tips you receive while working do not bring your hourly earnings to the minimum wage, then your employer must adjust your compensation to make up for the difference.
  2. The right to receive overtime payment. If you work for more than 40 hours in one week, you have the right to overtime payment, which means that you must be compensated at one and a half times your normal rate of pay. For example, if you earn $10.00 per hour and you work 45 hours one week, then you must be paid at $10.00 per hour for 40 of those hours and $15.00 per hour for the 5 hours you worked beyond the normal 40 hours.
  3. The right to receive payment on a regular, scheduled basis. You have the right to receive payment at a predictable or agreed upon time. An employer may not pay you whenever he/she decides simply on the basis of his/her will.
  4. The right to take breaks in certain situations. In Iowa, employers are required to allow for bathroom breaks, but no other breaks are required. In Nebraska, employers are generally not required to provide any breaks, but employers of assembly plants or mechanical workshops must provide workers with 8-hour shifts at least a 30-minute lunch break. In any state, if an employer chooses to give a break and it is only 20 minutes long or shorter, then the employer must pay for that break. This means that the time spent on break does not take away from work time used to calculate wages.
  5. The right to work in a discrimination-free environment. You have the right to work without suffering from discrimination based on your race, ethnicity, religion, sex, and nationality. This includes many types of discrimination (also known as harassment), such as being turned down for a job because of the color of your skin, being fired because you are pregnant, being called a racial slur, and being touched or talked to in a sexual way without your consent. Acknowledging this right, it is important to distinguish discrimination from an employer’s decision not to hire someone because or that person’s lack of work authorization. Employers have the duty to ask for proof of authorization to work, but they may only ask for this proof after deciding to hire you as part of the on-boarding process that includes filling out an I-9 form. If an employer asks for this information during the interview or before the decision to hire you, this inquiry could constitute a form of discrimination.
  6. The right to work in a safe environment. Employers must provide employees with a workplace free of known dangers, and they are required 1) to notify employees of the physical dangers to their health and 2) to meet certain standards for different industries. For instance, construction workplaces must provide training on safety at the workplace and make sure that employees are qualified to use the tools that they are using. As another example, if an employer employs cleaners to clean with harsh chemicals, that employer should provide Personal Protective Equipment according to the safety precautions of each chemical. Chances are that if you are interacting with a dangerous condition at work and your employer is not providing training and safety measures, your employer is likely violating the requirement to provide a safe workplace.
  7. The right to end work. If you want to stop working, but an employer will not let you (whether by force, threat, or other means), then that employer is very likely violating your right to end your employment.
  8. The right to receive workers’ compensation. If a worker is injured at the workplace because of the work and not the fault of the worker’s own conduct, then that worker has the right to receive compensation from his/her employer for that injury.
  9. The right to demand any of the rights above. Employees have the power to assert their rights, whether by making a formal complaint at the workplace through the employer’s procedure or by making a formal complaint to an authority that enforces these rights. This right means that employers may not fire, demote, or otherwise treat you aversely in retaliation for your choice to demand any of your rights. If you act to exercise and demand one of the aforementioned rights and you are fired, you may have experienced discriminatory retaliation and have the opportunity to report this violation of your right to be free of retaliation.

Depending on the specific work at hand, there may be even more rights that you could have as a worker. For instance, in Nebraska, non-English speaking workers at most meat packaging plants have the right to expect and demand a written contract in the language they speak in addition to being informed of working their conditions, given instructions, and told their rights in the language that they speak.  These rights are more nuanced than the others listed above, though, and their application depends on certain statistical conditions at the workplace.  If you feel as though any of your worker rights have been violated, you should find assistance as soon as possible, as the more time that passes after a violation of your rights, the more difficult it becomes to prove and to rectify that violation.

If you feel that any of your rights have been violated, JFON-NE encourages you to demand your rights and to contact an attorney and/or advocate to help explore your options.

Coming soon, Part II, a discussion of proactive steps workers can take to help secure their rights…
Conozca sus derechos y aproveche su poder como trabajador
Creado por: Alexis Steele, abogada de Justicia Para Nuestros Vecinos-Nebraska

Los trabajadores inmigrantes presentan un subconjunto único de trabajadores en los Estados Unidos. Por un lado, los trabajadores inmigrantes contribuyen de manera importante a la economía estadounidense. Más de tres cuartas partes de nuestros trabajadores agrícolas y casi un tercio de los trabajadores de la construcción son nacidos en el extranjero, y el último informe del Bureau of Labor Statistics (2016) describe los trabajadores inmigrantes como el 16,1% de la mano de obra estadounidense. Por otro lado, los trabajadores inmigrantes tienden a ser más vulnerables al abuso laboral debido a las barreras idiomáticas, a la aversión cultural a pedir a las autoridades para ayuda, y a la falta de familiaridad con sus derechos como trabajadores. Esta serie de conocer-sus-derechos utiliza la ley de Iowa y Nebraska para educar a la población trabajadora inmigrante y a sus aliados sobre diversos temas, tales como los derechos de los trabajadores inmigrantes, los pasos útiles de asegurar los derechos de los trabajadores, el acoso y asalto sexual en el lugar de trabajo, y como presentar una queja administrativa sobre las violaciones. Ninguna información contenida es aviso legal individual, sino educación general. Mire a la conclusión de cada post para una descripción del próximo tema.

Parte I

Como individuo que trabaja en los Estados Unidos, independientemente de su estatus migratorio, usted tiene derechos como trabajador. Trabajar sin un permiso de trabajo o carecer de estatus migratorio documentado, no le priva de sus derechos laborales. Estos derechos provienen de una combinación de leyes federales y estatales que establecen un estándar de base para las condiciones de trabajo que los trabajadores tienen derecho a esperar y exigir. Estos derechos incluyen:

  1. El derecho a recibir un sueldo por su trabajo. En Nebraska, usted tiene derecho a recibir al menos un salario de $ 9.00 por hora de trabajo, y en Iowa, tiene derecho a recibir al menos un salario de $ 7.25 por hora. Es importante tener en cuenta que si se le da propina por el trabajo (por ejemplo, como un mesero o conductor de entrega) su salario podría ser menos que el salario mínimo. Sin embargo, si las propinas que recibe mientras trabaja no llegan a sus ganancias por hora al salario mínimo, entonces su empleador debe ajustar su compensación para compensar la diferencia.
  2. El derecho a recibir un sueldo por su trabajo. En Nebraska, usted tiene derecho a recibir al menos un salario de $ 9.00 por hora de trabajo, y en Iowa, tiene derecho a recibir al menos un salario de $ 7.25 por hora. Es importante tener en cuenta que si se le da propina por el trabajo (por ejemplo, como un mesero o conductor de entrega) su salario podría ser menos que el salario mínimo. Sin embargo, si las propinas que recibe mientras trabaja no llegan a sus ganancias por hora al salario mínimo, entonces su empleador debe ajustar su compensación para compensar la diferencia.
  3. El derecho a recibir pago de horas extras. Si trabaja durante más de 40 horas en una semana, usted tiene derecho al pago de horas extras, lo que significa que debe ser compensado una vez y media más que su salario normal. Por ejemplo, si usted gana $ 10.00 la hora y trabaja 45 horas a la semana, entonces usted debe ser pagado a $ 10.00 por hora por 40 horas y $ 15.00 por las 5 horas extras de trabajo.
  4. El derecho a recibir pago sobre una base regular y programada. Usted tiene el derecho de recibir el pago a un tiempo predecible o acordado. Un empleador no puede pagarle cuando lo decida o simplemente a base de su voluntad.
  5. El derecho a tomar descansos en ciertas situaciones. En Iowa, los empleadores están obligados a permitir los descansos en el baño, pero no se requieren otros descansos. En Nebraska, los empleadores generalmente no están obligados a proporcionar ningún descanso, pero los empleadores de las plantas de ensamblaje o talleres mecánicos deben proporcionar a los trabajadores con turnos de 8 horas por lo menos un descanso de 30 minutos para el almuerzo. En cualquier otro estado, si un empleador decide dar un descanso y es sólo de 20 minutos o menos, entonces el empleador debe pagar por ese descanso. Esto significa que el tiempo del empleado en el descanso no quita tiempo de trabajo utilizado para calcular su salario.
  6. El derecho a trabajar en un ambiente libre y sin discriminación. Usted tiene derecho a trabajar sin sufrir discriminación basada en su raza, etnicidad, religión, sexo, o nacionalidad. Esto incluye muchos tipos de discriminación (también conocido como acoso), ser rechazado por un trabajador debido a su color de su piel, ser despedida por estar embarazada, ser llamado una insinuación racial, y ser tocado sexualmente sin su consentimiento. Reconociendo este derecho, es importante distinguir la discriminación de la decisión de un empleador de no contratar a alguien que falta a esa persona la autorización de trabajo. Los empleadores tienen el deber de pedir una prueba de autorización para trabajar, pero sólo pueden solicitar esta prueba después de la decisión de contratarlo como parte del proceso de embarque que incluye llenar el formulario I-9. Si un empleador pide esta información durante la entrevista o antes de la decisión de contratarlo, esta investigación podría constituir una forma de discriminación.
  7. El derecho a trabajar en un entorno seguro. Los empleadores deben proporcionar a los empleados un lugar de trabajo libre de peligros, y necesarios 1) notificar a los empleados de los peligros físicos para su salud y 2) cumplir con ciertas normas para diferentes industrias. Por ejemplo, los lugares de trabajo de construcción deben proporcionar capacitación sobre la seguridad en el lugar de trabajo y asegurarse de que los empleados están calificados para usar las herramientas que están utilizando. Otro ejemplo, es si un empleador emplea limpiadores para limpiar productos químicos, ese empleador debe proporcionar equipo de adecuado de acuerdo con las precauciones de seguridad de cada producto químico. Es probable que si usted está interactuando con una condición peligrosa en el trabajo y su empleador no está proporcionando medidas de seguridad, es probable que su empleador esté violando el requisito de proporcionar un lugar seguro de trabajo para usted.
  8. El derecho a terminar el trabajo. Si desea dejar de trabajar, pero el empleador no se lo permite (ya sea por la fuerza, amenazas, u otros medios), entonces su empleador puede estar violación su derecho de terminación de empleo.
  9. El derecho a recibir una indemnización de los trabajadores. Si un trabajador es lesionado a causa del trabajo y no es culpa de su conducta, entonces ese trabajador tiene derecho a recibir una indemnización de su empleador por la lesión ocurrida.
  10. El derecho a exigir alguno de los derechos mencionados arriba. Los empleados tienen el poder de hacer valer sus derechos, ya sea mediante una denuncia formal en el lugar de trabajo o a través del procedimiento del empleador o mediante una denuncia formal a una autoridad que hace cumplir estos derechos. Este derecho significa que los empleadores no pueden despedir, degradar o tratar de manera adversas en represalia por su elección de exigir cualquiera de sus derechos. Si actúa para exigir uno de los derechos antes mencionados y usted es despedido, usted puede haber experimentado represalias discriminatorias y tener la oportunidad de denunciar esta violación de su derecho.

Dependiendo del trabajo específico a mano, hay aún más derechos que usted podría tener como un obrero. Por ejemplo, en Nebraska, los trabajadores que no hablan inglés en la mayoría de las plantas de envasado de carne, tienen el derecho a esperar y exigir un contrato escrito en el idioma que hablan, además de ser informados de cómo trabajan sus condiciones, dándoles instrucciones y diciéndoles sus derechos en el hablar. Sin embargo, estos derechos son más matizados que los otros mencionados anteriormente, y su aplicación depende de ciertas condiciones estadísticas en el lugar de trabajo. Si usted se siente como si alguno de sus trabajadores ha violado sus derechos, usted debe encontrar ayuda lo más pronto posible, ya que cuanto más tiempo pase después de una violación de sus derechos, es más difícil demostrar y corregir esa violación.

Si cree que alguno de sus derechos ha sido violado, JFON-NE le anima a exigir sus derechos y a consultar con un abogado para que le ayude a encontrar sus opciones.


Próximamente, Parte II, una discusión de pasos proactivos para asegurar los derechos trabajador